Alimentación y Nutrición en la tercera edad

Un@ adult@ mayor es aquella persona (femenino o masculino) que tiene 60 años o más de edad y está envuelta en el proceso de envejecimiento. Para denominar estas personas se suelen utilizar diversos términos tales como anciano, persona mayor, persona de edad avanzada, tercera edad y en los últimos tiempos el término “adult@ mayor” ha tenido una amplia acogida en los organismos e instituciones de salud pública.

El envejecimiento es un proceso que ocurre gradualmente involucrando varias décadas de la vida, incluso se cree que este proceso se inicia desde el mismo momento de nacer, mientras unas células nacen y se multiplican otras mueren. Se podría decir que durante toda la vida el ser humano experimenta el envejecimiento, sin embargo existen etapas diferentes entre sí. Durante los primeros 20 años aproximadamente prevalece el crecimiento y desarrollo, posteriormente entre los 20 y los 60 años se manifiesta el proceso reproductivo y es a partir de los 60 años cuando comienza a acentuarse la involución (muerte y disminución de tejidos y células).

El/la adult@ mayor, debido al proceso de envejecimiento, presenta ciertas características que originan cambios en su requerimiento de energía y nutrientes (carbohidratos, grasas, proteínas, vitaminas y minerales), aumentando así los riesgos a sufrir deficiencias nutricionales, por lo que se le califica como un grupo vulnerable biológicamente, al que se le debe prestar una atención alimentaria y nutricional especial.

A continuación se presentan ciertas características de la tercera edad que influyen en su estado nutricional:

Fisiológicas:
• Con el pasar de los años, debido a múltiples deficiencias de sustancias bioquímicas, se presenta progresivamente una marcada pérdida de masa muscular, causada por la poca producción de proteínas en los músculos. Esta alteración se manifiesta con la disminución de la fuerza muscular, la incapacidad en los movimientos (caídas) y dificultad en la función respiratoria. El ejercicio frecuente puede prevenir y contrarrestar estos efectos ya que contribuye al mantenimiento del músculo y los huesos.
• Un aspecto importante es la menor percepción de la sensación de sed asociada al proceso de envejecimiento. Esto determina un riesgo alto de deshidratación especialmente en aquellas circunstancias en las que se producen pérdidas excesivas de líquido: sudoración, vómitos, diarreas, quemaduras, empleo de diuréticos, entre otros.
• El tubo gastrointestinal también experimenta modificaciones importantes. Si empezamos por la boca tal vez la más significativa sea la falta de piezas dentales y su principal consecuencia es la dificultad para masticar. La disminución de todas las secreciones, especialmente la saliva dificulta la deglución. Asimismo, con la edad se ve afectado el sentido del olfato y los sabores se perciben de manera diferente. También disminuye la superficie del tubo gastrointestinal encargada de la absorción de nutrientes y se producen modificaciones en el medio ácido del estómago. A todo ello hay que añadir las enfermedades digestivas, frecuentes en l@s ancianos.

Culturales, sociales y psicológicas
• Los hábitos alimentarios de l@s ancian@s son el resultado de unos patrones culturales establecidos durante muchos años y por lo tanto muy difíciles de cambiar.
• Diversas situaciones como hospitalización prolongada, alejamiento de la familia, enfermedad o muerte del/a cónyuge, incapacidad física, bajos ingresos económicos, entre otras, pueden interferir con la alimentación, generando el rechazo a algunos alimentos, así como la imposibilidad de adquirir, escoger, preparar y/o consumir alimentos.
• En el/la adult@ mayor es frecuente la aparición de estados depresivos que suelen disminuir el apetito.

Incorporación de agentes externos:
• L@s ancian@s consumen con frecuencia varios fármacos, debido a la elevada prevalencia de enfermedades crónicas que presentan. Los fármacos pueden interferir en el estado nutricional por varios mecanismos que guardan relación con la absorción, el metabolismo o la excreción de distintos nutrientes. De igual forma el alcohol y el tabaco pueden afectar al estado nutricional de est@s adult@s mayores.

La relación entre nutrición y salud es incuestionable, la malnutrición es uno de los problemas clínicos más frecuentes en este grupo, por esta razón hay que prestar especial atención a la alimentación de estas personas para prevenir numerosas enfermedades e incapacidades frecuentes.

El hecho de que a través de una alimentación adecuada se puede contribuir a mejorar el nivel de vida del/a adult@ mayor entra en un área de creciente interés para los agentes y actores involucrados en su atención. Últimamente ha aumentado el número de estudios basados en este sector de la población, a fin de recopilar herramientas que permitan mejorar la calidad de vida del mismo, mediante una atención óptima de salud integral. Muchos países han reportado importantes avances en este campo, lo que queda demostrado con el incremento en el promedio de esperanza de vida con su respectivo y progresivo crecimiento poblacional, con una calidad de vida mucho mayor que hace décadas. Esta situación ha sido atribuida a factores muy diversos, entre ellos destacan los nuevos descubrimientos de la medicina, estilos de vida más saludables, la higiene y el ejercicio físico y, también, sin lugar a dudas, unos hábitos alimentarios saludables.

Fuente:

Instituto Nacional de Nutrición Alimentación y Nutrición en grupos vulnerables. Alimentación y Nutrición del Adulto Mayor. Documento Institucional. 2002

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